10. El continente africano


Corresponde a la sesión de GA 4.10 ÉBANO Y MARFIL

África, el también llamado continente negro, es un enorme espacio geográfico formado por elementos naturales y sociales. Se localiza entre los océanos Atlántico e Índico y el mar Mediterráneo, que lo comunica con Europa; el mar Rojo y el Canal de Suez lo separan de Asia. El Ecuador prácticamente lo divide por la mitad, esto propicia la presencia de climas similares tanto al norte como al sur, aunque predominan los secos y tropicales con pequeñas zonas de clima templado mediterráneo.

Los desiertos del Sahara, Namibia y Kalahari destacan como zonas desérticas, el primero se encuentra al norte y los otros dos al sur. Aquí, los vientos secos impiden la formación de lluvia. En contraste, las zonas tropicales húmedas, con abundantes lluvias y cuerpos de agua como los lagos Victoria, Tangañica, Malawi o Chad originan importantes ríos como el Nilo, el Congo, el Níger y el Zambeze.

La flora y la fauna de África comprende una gran variedad de especies adaptadas a los medios donde habitan. En algunas zonas la vegetación impide que la luz del Sol llegue al piso y en otras no existe una sola planta. Así, las regiones de poca vegetación están pobladas por animales como serpientes y escarabajos, donde se utiliza al camello y dromedario como medios de transporte. En las selvas, además de una exuberante vegetación, hay muchas especies de aves, insectos y animales de talla mediana. En las sabanas, la vegetación es más escasa pero hay gran variedad de animales silvestres como antílopes, ciervos, jirafas, elefantes, cebras, leones y leopardos.

Las formas del relieve más representativas del continente son los montes Atlas, los Tibesti y Ahaggar al norte, al sur los montes Drakensberg.

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Actualmente, los principales grupos étnicos están representados por negros y árabes, los primeros se localizan en toda la zona intertropical y en el sur. El segundo habita en el norte; al sur se encuentra una minoría blanca de origen europeo.

El periodo de colonización europea es un hecho que marcó la situación económica, política y social de los países africanos, sobre todo de los habitados por negros ya que, además de saquear sus principales recursos naturales, modificó los patrones culturales de sus habitantes, esto se refleja en la organización y el uso que cada grupo social le da a su espacio. A excepción de Sudáfrica y de algunas sociedades del norte de África, el nivel de vida es bajo y tienen serios problemas en alimentación, salud y educación.

A pesar de que al continente lo atraviesan extensas zonas desérticas, la agricultura es la actividad que más se practica y, aunque en muchos lugares se lleva a cabo la agricultura de subsistencia, con el impulso de la agricultura de plantación se introdujeron productos para exportar, como el cacao y el cacahuate.

En África, las actividades industriales son básicamente extractivas y de transformación; la extractiva es la de mayor importancia, debido a que se explotan yacimientos de petróleo y varios tipos de minerales; el capital es extranjero y quienes la trabajan son la gente de color, a quienes catalogan como mano de obra barata, por falta de instrucción. Los minerales que se obtienen son llevados a Europa principalmente para su transformación.

La organización del espacio geográfico está relacionada con el tipo de recurso que se utiliza; en las regiones agrícolas se realiza la transformación de las materias primas en aceites, harinas, azúcar, conservas de frutas, tabaco, cacao, café y vinos.

En las zonas de bosque tropical se trabaja la madera y en las regiones ganaderas se curten pieles y se preparan lanas y productos lácteos; de las costas se obtiene el pescado que junto con otros productos se exportan a Europa y a otros países.

El continente africano ha sufrido intervenciones políticas y económicas de los países europeos, para quienes África sólo es una fuente de recursos naturales; la pobreza y la escasa alimentación de sus habitantes, el bajo nivel escolar y los servicios médicos casi nulos, han provocado que esta región importe tecnologías para apoyar su industria y agricultura, además de que ha padecido la carencia de una adecuada red de comunicaciones para impulsar el comercio y ha tenido que enfrentar una severa inestabilidad política.


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